Walker O. SmithWalker O. Smith är just nu i Sverige som en av två forskare som tilldelats H M Konungens professur i miljövetenskap för 2014/2015.

Gästprofessorn som studerar spökkolonier med undervattensrobot

Walker O. Smith fick redan som pojke se miljöförstöringens avigsidor vid Lake Erie där han växte upp. Idag är han expert på havens näringskedjor som han studerar med den allra senaste undervattensteknologin.

Självstyrande undervattensrobotar är en av de nyaste teknikerna för havsforskning. Dessa obemannade små glidare kan färdas i havsdjupen i upp till nio månader, där de samlar data om exempelvis salthalt, syrehalt, grumlighet, temperatur eller akustik. Emellanåt går de upp till ytan och skickar informationen till en basstation via satellit.
– Det är en kraftfull teknik. Den har ändrat vårt sätt att se på oceanen. Med ett skepp kan du stanna på ett ställe och ta prover vid ett tillfälle – men en glidare tar prover kontinuerligt, konstaterar Walker O. Smith.

HAN ÄR PROFESSOR i oceanografi och en av dem som varit med om att utveckla nya tekniker. Tack vare glidaren har hans team bland annat kunnat studera hur födotillgången på olika havsdjup styr pingviners dagliga beteende.

Just nu är han i Sverige som en av två forskare som tilldelats H M Konungens professur i miljövetenskap för 2014/2015. Göteborgs universitet är värd för vistelsen och ett av hans uppdrag är att samarbeta med svenska forskare kring just utveckling av ny undervattensteknologi.

WALKER O. SMITH FORSKAR främst om växtplanktons ekologi och hur miljöfaktorer påverkar dess tillväxt, exempelvis vid algblomning. Tack vare ett annat innovativt instrument, en ”video plankton recorder” har hans forskarteam upptäckt ett livsstadium av en art av växtplankton som aldrig skådats förut och som de kallar ”ghost colonies”.

Kameran användes första gången 2012 och kan röra sig upp och ned i vattnet intill ett skepp i 20 km/h och ta 30 foton i sekunden. Den ger hundratusentals bilder som sedan analyseras.
– Vi hade aldrig kunnat observera spökkolonierna utan detta instrument, du kan inte se dem i mikroskop eftersom de är väldigt sköra.

Walker O. Smith har annars sin forskningsbas vid Virginia Institute of Marine Sciences, VIMS vid Chesapeake Bay, en bräckvattenvik vid Atlantkusten. Institutet har en anrik historia av havsforskning. Han har också forskat i bland annat Vietnam, Kina och Antarktis.

AV DE PLATSER HAN arbetat på tycker han att Antarktis är den allra mest fascinerande. Han har varit där 35 gånger och ska åka igen i höst, till den amerikanska forskningsstationen McMurdo på Ross Islands sydspets vid Nya Zeeland.
– Antarktis är fängslande. Havets skönhet där är bedövande, du tröttnar aldrig på att se isbergen, pingvinerna och sälarna.

WALKER O. SMITH växte upp vid Lake Erie, en av de stora sjöarna i nordöstra USA, och fick redan som barn se miljöförstöringens konsekvenser. Föroreningar tog i princip död på sjön, innan man insåg allvaret och började bromsa utsläppen. Den har sedermera återhämtat sig någorlunda, men inte helt och hållet. Han konstaterar att om han varit forskare och tagit prover på den tiden hade han kunnat bidra med mycket viktig kunskap.

HAN ANSER ATT den ojämförligt största faran för haven idag är klimatförändringarna.
– Det är ett enormt hot mot oceanerna. Jag hoppas att vi kommer att vara oberoende av fossila bränslen inom 50 – 100 år. Men om det innebär att vi gör tillräckligt mycket tillräckligt snabbt – det vet jag inte.